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Gliese 581c, el planeta extrasolar más parecido a la Tierra

La humanidad busca constamente pruebas de que exista vida en otros planetas. Cada nuevo indicio por pequeño que sea, abre una nueva esperanza de que no estemos solos en el universo. Y así podría ser, al menos en un planeta descubierto por científicos chilenos, suizos y portugueses.

Se trata del planeta más parecido a la Tierra, en el que podría haber agua líquida y cuyas condiciones y características "permiten imaginar la existencia de una vida extraterrestre", según sus descubridores.

La propia temperatura del nuevo planeta ya invita a pensar en su parecido con la Tierra , ya que varía entre los 0ºC y los 40ºC .

El Centro Nacional de la Investigación Científica (CNRS) de La Silla (Chile), el Observatorio de Ginebra (Suiza) y del Centro de Astronomía de Lisboa (Portugal) fueron los responsables de hallar un planeta que gira en torno a la estrella Gliese 581 (G1 581), a 20, 5 años luz de la Tierra , en la constelación Libra.

CARACTERÍSTICAS

Este planeta, cinco veces mayor que el nuestro, es el tercero que descubren en los dos últimos años en ese sistema solar.

"La separación del planeta y su estrella (su SOL) le confiere la capacidad de tener líquido en su superficie", ha explicado el astrónomo y portavoz del equipo de investigadores Stephane Udry, del Observatorio de Ginebra.

En todo caso, por el momento los científicos no tienen la certeza de si el planeta tiene agua y tierra sólida o siquiera, si cuenta con atmósfera.

"Lo que tenemos", ha explicado Udry, "es una masa mínima y la distacia de separación con su estrella".

A pesar de que la distancia que separa al este planeta similar a la Tierra y a su sol es catorce veces más pequeña de la que nos separa a nosotros del nuestro, la temperatrua es la adecuada gracias a que aquél astro es alrededor de 50 veces más frío.

¿POSIBLE VIDA EXTRATERRESTRE?

En su conjunto, Udry ha considerado que sus características "permiten imaginar la existencia de una vida extraterrestre".

Ahora la gran incógnita es si este planeta tiene masa sólida que soportara la hipotética agua que es capaz de albergar. En este sentido, Udry ha considerado que planetas más pequeños que otros 15 veces la masa de la Tierra suelen ser "rocosos". Su colega David Charbonneau, del Centro Astronómico de Harvard-Smithshonian, en Cambridge, no es tan optimista.

Un planeta cinco veces la masa de la Tierra "se parece a la Tierra pero también a Neptuno, con lo que ¿Cuál de ellos es? ", ha apuntado. Sencillamente no hay forma de saberlo".

Los astrónomos han descubierto el planeta más parecido a la Tierra fuera del Sistema Solar hasta la fecha. Este exoplaneta, con un radio un 50% superior al terrestre, es capaz de tener agua en estado líquido. Usando el telescopio ESO de 3.6 metros de diámetro, un equipo suizo, francés y portugués han descubierto una “super-tierra” con una masa 5 veces superior al de la Tierra y que orbita alrededor de una enana roja. Anteriormente se ya había encontrado un planeta de la masa de Neptuno en el mismo sistema. Los astrónomos además sospechan de la existencia de un tercer planeta de 8 masas terrestres.

Este exoplaneta es el más pequeño jamás encontrado hasta la fecha y completa una orbita completa cada 13 días. Está 14 veces más cerca de su estrella de lo que lo está la Tierra del Sol. Sin embargo, su estrella, una enana roja llamada Gliese 581, es más pequeña y fría que el Sol (y menos luminosa). El planeta, en cualquier caso se encuentra en la denominada zona habitable, una región alrededor de la estrella en la cual el agua se puede encontrar en estado líquido!

El nombre del planeta es " GLIESE 581 C ".

“Hemos estimado que la temperatura media del planeta es de entre 0 y 40 grados Celsius, y el agua por tanto puede encontrarse en estado líquido,” explica Stéphane Urdí, del Observatorio de Ginebra en Suiza y el encargado de la presentación del documento en el que ha publicado los resultados. “Y lo que es más, su radio debe de estar entre los 1,5 radios terrestres, los modelos predicen que se trata de un planeta rocoso (como la tierra) o completamente cubierto de océanos”.

“El agua líquida es de vital importancia para la vida tal y como nosotros la concebimos” confiesa Xavier Delfosse, un miembro del equipo de la Universidad de GRanoble (Francia). “Debido a su temperatura y su relativa proximidad, este planeta será muy probablemente un objetivo muy importante para las futuras misiones espaciales dedicadas a la búsqueda de vida fuera de la Tierra. En el mapa del tesoro del Universo uno estaría tentado de marcar este planeta con una X”.

SOBRE LA ESTRELLA " GLIESE 581 "

La estrella, Gliese 581, es una de las 100 estrellas más próximas a nosotros, a una distancia de tan solo 20,5 años luz en la constelación de Libra. Su masa es de tan solo una tercera parte de la masa del Sol. Estas enanas rojas son unas 50 veces más débiles que el Sol y son las estrellas más comunes de nuestra galaxia, de las 100 estrellas más cercanas a nosotros, 80 se corresponden a este tipo de estrella.

DONDE ENCONTRAR SISTEMAS PLANETARIOS

“Las enanas rojas son objetivos ideales para la búsqueda de planetas de poca masa, donde el agua puede encontrarse en estado líquido. Debido a que estas estrellas emiten menos luz, la zona habitable está mucho más cerca que la zona habitable alrededor del Sol”

Enfatiza Xavier Bonfils, un compañero de la Universidad de Lisboa. Los planetas que se encuentran en esta zona son más fácilmente detectables con el método de la velocidad radial, el más exitoso para la búsqueda de exoplanetas.

El método de la velocidad radial se basa en la detección de las variaciones de la velocidad de la estrella, debido a su cambio de dirección debido al tirón gravitatorio de los (invisibles) exoplanetas que orbitan la estrella. La evaluación de la variación de la velocidad permite deducir la orbita del planeta, en particular el periodo y la distancia de la estrella, así como la masa mínima.

Hace dos años, el mismo equipo de astrónomos ya había encontrado un planeta alrededor de Gliese 581 con una masa de 15 Tierras, (similar a Neptuno) y orbita la estrella cada 5,4 días.

Por aquel entonces, los astrónomos ya habían visto signos de la existencia de otro planeta. Por lo tanto realizaron nuevas medidas y encontraron a la “super-Tierra”, y ahora también han encontrado evidencias de un posible tercer planeta, un planeta con 8 masas terrestres y que orbita la estrella cada 84 días. El sistema planetario Gliese 581 contiene no menos de 3 planetas de 15 masas terrestres y esto es un sistema bastante remarcable.

EL DESCUBRIMIENTO

El descubrimiento ha sido realizado gracias a HARPS (High Accuracy Radial Velocity for Planetary Searcher) (Velocidad Radial de Gran Precisión para la Busqueda Planetaria), y probablemente el más preciso espectrógrafo en el mundo. Localizado en el telescopio ESO de 3,6 metros en La Silla, Chile, HARPS es capaz de medir velocidades con una precisión de un metro por segundo ¡(3,6 km/h)! HARPS es uno de los instrumentos más exitosos a la hora de detectar exoplanetas y tiene varios record recientes en su haber, incluyendo el descubrimiento de otro “Trío de Neptunos”.

La variación de velocidad detectada se encuentra entre 2 y 3 metros por segundo, esta es la velocidad de una persona andando a paso rápido. Estas pequeñas señales podrían haberse pasado por alto como “ruido” para la mayoría de los espectrógrafos.

“HARPS es un cazador de planetas único” dice Michel Mayor, del observatorio de Ginebra y principal investigador del HARPS. “Dado la increíble precisión del HARPS nos hemos concentrado en planetas de masa pequeña. Y podemos decir sin ninguna duda que HARPS es muy exitoso: de los 13 planetas con menos de 20 masas Terrestres, 11 han sido detectados por HARPS”

HARPS es también muy eficiente encontrando sistemas planetarios, donde las señales tienen que ser descubiertas. Los dos sistemas más conocidos por tener tres planetas de masas relativamente pequeñas –HD 69830 y G1581 fueron descubiertos por HARPS.

“Y somos bastante confidentes en que con los resultados obtenidos hasta ahora, encontrar un planeta con la masa terrestre alrededor de una enana roja es alcanzable”, afirma Mayor.

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